Libélulas gigantes de bosques tropicales 

J. Antonio Gómez-Anaya y Rodolfo Novelo-Gutiérrez

Artículo publicado en el Portal Comunicación Veracruzana el día 03 de febrero 2022

Los Pseudostigmatinae son una subfamilia de odonatos neotropicales de gran tamaño llamados comúnmente helicópteros o caballitos del diablo gigantes que se caracterizan por tener un pterostigma formado por varias celdas y una forma de vuelo lento muy peculiar. Son especialistas en alimentarse de arañas pequeñas y utilizan el agua contenida en oquedades de árboles y plantas epífitas para su reproducción. 

Palabras clave: libélula helicóptero, bromelias, bosque tropical.

La familia Coenagrionidae del orden Odonata contiene a la subfamilia Pseudostigmatinae, que son “caballitos del diablo” (“damseflies” en inglés) conocidos como helicópteros, caballitos del diablo gigantes o gigantes del bosque. Sus miembros son los odonatos más grandes del mundo tales como Megaloptepus caerulatus, con 19cm de envergadura alar y Pseudostigma aberrans con hasta 13cm de longitud corporal. La subfamilia se caracteriza porque el pterostigma (una celda pigmentada y engrosada que se encuentra en el borde delantero del ala en los odonatos), falta o se modifica en un falso pterostigma de varias celdas. En algunas especies, el pseudostigma es una gran mancha de color que cubre la mayor parte de la punta del ala. A pesar de ser comunes, resulta difícil observarlos porque se detienen en claros o vuelan alto entre la vegetación del bosque. El vuelo es lento y las puntas coloreadas de sus alas generan un efecto visual parecido al de las aspas de un helicóptero, principalmente cuando se mueven en sentido vertical. 

 

Fig 1. Pseudostigmatinae. a) Megaloprepus caerulatus macho (Foto de R. Novelo);

b) Mecistogaster modesta macho habitante del Bosque de Niebla del Jardín Botánico Francisco Javier Clavijero del Instituto de Ecología, A.C.

(Foto de R. Novelo)

 

Todas las especies de la subfamilia Pseudostigmatinae son neotropicales con excepción de Coryphagrion grandis que se encuentra en África. La subfamilia contiene actualmente 17 especies en 6 géneros a nivel mundial, de las cuales, 3 géneros y 5 especies se han registrado en México: Megaloprepus caerulatus (Figura 1a); Mecistogaster modesta (Figura 1b), M. ornata; Pseudostigma aberrans y P. accedens

Las hembras de los Pseudostigmatinae ponen sus huevos en el agua que se acumula en las oquedades de árboles y entre las brácteas de plantas epífitas (bromelias principalmente de los géneros Aechmea, Guzmania y Vriesia, Figura 2a y b); ahí se desarrollan sus larvas las cuales tienen branquias laminares y semiovales. Las especies de los huecos de los árboles rara vez se encuentran en las bromelias y viceversa, probablemente porque las bromelias tienen un contenido de oxígeno mucho más alto que los huecos de los árboles. Las larvas son los principales depredadores en estos hábitats acuáticos, y se alimentan de las larvas de mosquitos y otros dípteros, renacuajos, larvas de su propia especie y de otras especies de odonatos. 

 

Fig 2. Sitios de reproducción de Pseudostigmatinae. a) hueco de árbol (foto de R. Novelo) y

b) bromelia del género Aechmea sp. (foto tomada de https://acortar.link/xXtPjJ)

 

A pesar de que la mayoría de los Odonata son depredadores generalistas, los adultos de Pseudostigmatinae son verdaderos depredadores especializados en el orden. Se concentran en la caza de arañas constructoras de telarañas y lo hacen en vuelo, sin posarse. Se alimentan de arañas de unos 3-6 mm de longitud corporal, evitando las más grandes. Prefieren las arañas de cuerpo blando, que se pueden comer más rápidamente. Las arañas proporcionan una gran cantidad de nutrientes por unidad de presa y, dado que las telarañas vacías a menudo son tomadas por otras arañas, un pseudostigmatino que aprende la ubicación de las redes puede ser capaz de capturar presas una y otra vez. 

En el Santuario del Bosque de Niebla del Jardín Botánico Francisco Javier Clavijero del Instituto de Ecología, A.C., Xalapa, Veracruz, es común observar a la especie Mecistogaster modesta. Dada la especificidad del hábitat de los pseudostigmatinos su presencia es en general un buen indicador de un estrato arbóreo saludable en el cual pueden establecerse las bromelias. La deforestación trae como consecuencia la pérdida del hábitat de estos sorprendentes organismos.

 

Referencias

 

 

 

 

 

 

 

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