Drosophila melanogaster: la mosca del vinagre

Jorge González-Astorga

Artículo publicado en el Portal Comunicación Veracruzana el día 09 de marzo 2021

Hay animales que cumplen su ciclo de vida en muchos años como las tortugas marinas o los elefantes y otros como las moscas del vinagre o Drosophila melanogaster lo hacen en poco tiempo: entre diez y quince días, desde huevo hasta adulto reproductivo. Esta mosca es el modelo animal que fundó muchas áreas de la biología evolutiva contemporánea. Así, en 1974 Richard Lewontin escribe un libro que es una oda a las moscas del vinagre.

Palabras clave: Drosophila melanogaster, evolución

 “Lewontin es sencillamente el hombre más inteligente que he conocido”

Stephen Jay Gould

Hay un libro que modificó el rumbo de mi vida: La base genética del cambio evolutivo (1974) de Richard Lewontin, obra dedicada a su maestro Theodosius Dobzhansky (1900-1975), aquel que acuñó la frase: “En biología nada tiene sentido si no es a la luz de la evolución”. En la tercera página del libro aparece el primer verso del Canto I de la Divina Comedia de Dante Alighieri (1304), de la entrada al Infierno:

Nel mezzo del cammin di nostra vita

mi ritrovai per una selva oscura,

che la diritta via era smarrita. (1)

Esto fue más que suficiente para intentar entender su significado y contenido (i.e., entrar al Infierno), ahí me di cuenta de la importancia, entre otras cosas, de Drosophila melanogaster como organismo modelo. Este fascinante insecto cumple su ciclo de vida desde huevo hasta adulto entre los diez y los quince días (depende de la temperatura y la humedad del ambiente), esto es ideal para hacer experimentos durante muchas generaciones en relativamente poco tiempo. También, poseen en sus glándulas salivales cromosomas atípicamente grandes, que son ideales para estudiar las bases mecánicas y topológicas de la herencia mendeliana.

Lewontin, siguiendo los trabajos pioneros del Premio Nobel de Fisiología y Medicina Thomas H. Morgan (1866-1945), utiliza las moscas del vinagre como modelo para estudiar la diversidad y la variación genética en las poblaciones, usando para ello la electroforesis de enzimas (técnica que permite separar proteínas a partir de su tamaño y carga eléctrica) y la teoría de la genética de poblaciones, desarrollada por él y por otros evolucionistas. Sus resultados fueron sorprendentes: encontró una manera sencilla de obtener gran cantidad datos de genotipos a nivel poblacional, los resultados mostraron que hay más variación genética de lo que teóricamente cabría esperar. Posteriormente, junto con el paleontólogo y evolucionista neoyorquino Stephen Jay Gould, hacen una critica al adaptacionismo excesivo que usamos los biólogos, para explicar la función de órganos, estructuras y comportamientos, que no necesariamente son producto de la selección natural como: el pulgar del panda, las pequeñas extremidades anteriores del Tiranosaurios rex, el coeficiente de inteligencia (IQ) o las diferencias en los tamaños corporales entre mujeres y hombres, entre muchos otros. Su posición filosófica es crítica con el determinismo y el reduccionismo en biología, aspectos que lo hacen un ser humano complejo y excepcional, aún hoy con 92 años.

Drosophila melanogaster ha cambiado nuestra forma de entender la ciencia fundamental y también como modelo biológico para conocer el efecto mutagénico de la radiación ultravioleta, los rayos X, gamma, la energía nuclear, fármacos y aditivos alimenticios; así, son nuestras aliadas en el desarrollo de la ciencia aplicada en áreas tan importantes hoy como la inmunología y la investigación clínica.

Tres de los cuatro años de mi doctorado (1991-94) los pasé trabajando en un laboratorio de genética con esta singular criatura, cruzando y evaluando miles y miles de moscas, mi primer aprendizaje fue identificar el sexo de moscas con 2.5 mm de longitud cuando están en pleno vuelo, lo demás está en el manuscrito de la tesis. 

En medio del camino de la vida,

errante me encontré por la selva oscura,

en que la recta vía era perdida.

(1) Traducción al español por Mitre (1922)

 

Referencias

  • Lewontin RC. 1974. The genetic basis of evolutionary change. Columbia University Press, USA.
  • Mitre B. 1922. (Traducción en verso ajustada al original). La Divina Comedia de Dante Alighieri (1304-1321). Centro cultural “Latinum”. Buenos Aires, Argentina.
  • Strickberger MW. 1968. Genetics. Macmillan New York, USA. 

 

Pies de figuras

Fig. 1. (sliderDrosophila melanogaster L. Imagen tomada de:

https://upload.wikimedia.org/wikipedia/commons/e/e0/Taufliege_%28Drosophila_melanogaster%29-20200607-RM-210232.jpg

Fig. 2. Richard Charles Lewontin. Imagen tomada de internet: https://ms.youthministryinitiative.org/richard-lewontin-biography-of-this-biologist-408

Fig. 3. Representación gráfica de la entrada al Infierno de La Divina Comedia de Dante Alighieri por Gustave Doré. Imagen tomada de internet: 

https://laexuberanciadehades.wordpress.com/2012/04/20/gustave-dore-illustrations-of-divine-comedy-hell-ilustraciones-para-la-divina-comedia-infierno/#jp-carousel-17208.

Fig 4. Etapas del ciclo de vida de Drosophila melanogaster L. (A) Huevo, (B y C) primeras etapas de larva, (D y E) etapas últimas de larva, (F) prepupa y (G) pupa. Abajo: Dibujos de un macho (izquierda) y una hembra (derecha) de Drosophila melanogaster L. Tomado de Strickberger (1968).

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