Escarabajos: padres cuidadores

Carmen Huerta

El comportamiento parental  y subsocial se presenta en 9 familias de escarabajos. Los padres cuidan a sus crías durante todo el desarrollo larval hasta que alcanzan el estado adulto y sin este cuidado, el desarrollo no se completa. En este artículo se presenta sólo lo conocido en tres de las 9 familias, que además en la Naturaleza, cumplen el papel de desintegradoras de materia orgánica. 

En las especies que presentan comportamiento parental, los padres (♀ y/o ♂), generalmente preparan nidos para que sus crías puedan desarrollarse de manera adecuada y segura hasta alcanzar el estado adulto y reproducirse de manera exitosa. Este comportamiento recibe el nombre de comportamiento subsocial.

Palabras clave: coleópteros, cuidado parental, nidificación

En este artículo hablaremos del comportamiento parental subsocial que se observa en tres familias de escarabajos: Passalidae, Silphidae y Scarabaeidae.

Estos escarabajos, durante su comportamiento de nidificación actúan como degradadores de materia orgánica, por lo realizan importantes servicios ecosistémicos.

Los escarabajos de la familia Passalidae, se caracterizan por colonizar troncos podridos ya que se alimentan de madera en descomposición. Los escarabajos una vez maduros sexualmente, salen del tronco en donde se desarrollaron y vuelan buscando nuevos troncos podridos para colonizarlos. Al iniciarse la colonización, se forma la pareja para iniciar de manera conjunta la elaboración de la galería nido principal, al fondo de la cual, la hembra ovipone y ahí se desarrollan sus crías que son cuidadas por los padres durante todo su desarrollo larval e incluso cuando aún son juveniles (Figura 1). Los padres trituran el alimento de tal manera que las jóvenes larvas puedan ingerirlo ya que ellas solas serían incapaces de hacerlo si los padres no están presentes (Figura 2). 

En cuanto a los escarabajos de la familia Silphidae, solamente las especies del género Nicrophorus presentan comportamiento parental, en este caso, los adultos se alimentan de pequeños cadáveres de vertebrados. Al encontrar un cadáver, la pareja se encarga de enterrarlo en una cámara que se va formando a medida que los insectos van limpiando el cadáver de pelos y/o plumas y lo van cubriendo con tierra. Al final del proceso, y antes de la oviposición, el cadáver queda enterrado como a 10 cm de profundidad. Entonces la hembra ovipone en la tierra cercana por debajo del cadáver enterrado. La hembra elabora una cavidad en el cadáver en donde se van a alojar las larvas que después de eclosionar, se dirigen al nido preparado por los padres. Ahí la madre permanece dándoles de comer boca a boca hasta que las larvas alcanzan el tercer estadio (Figura 3).

En la familia Scarabaeidae, existen géneros de la subfamilia Scarabaeinae que presentan comportamiento subsocial o parental. Dos de las especies mejor estudiadas, son Copris incertus y Canthon cyanellus y en ambas, la pareja permanece en el nido. El macho puede colaborar con la hembra para elaborar el nido y permanece en él, hasta el momento en que la hembra termina de oviponer en las bolas nido; posteriormente sólo la hembra permanece cuidando el nido (Figura 4). 

Se sabe que en todos los casos, los cuidados de la madre son indispensables. En el caso de los pasálidos, las larvas mueren dentro del nido, mientras en Nicrophorus, las larvas recién emergidas y las de segundo estadio no alcanzan el tercer estadio si no son alimentadas por la madre. En los Scarabaeinae, las bolas nido se llenan de hongos y las larvas mueren si la madre no se encuentra cuidándolas en el nido. 

El cuidado a la progenie permite que las nuevas generaciones se desarrollen de manera óptima y alcancen el estado adulto asegurando así que éstos se reproduzcan de manera exitosa, pudiendo así cumplir al mismo tiempo su importante papel ecológico de recicladores de materia orgánica, como lo son los troncos podridos, los pequeños cadáveres de vertebrados y las heces de los vertebrados.

 

Pie de figuras

Fig 1.  Nido de Copris incertus. Foto, Carmen Huerta.

Fig 2.  Familia Passalidae, hembra con sus larvas. A) alimento preparado para las larvas; H) hembra; L) larvas. Foto, Ma. Luisa Castillo

Fig 3.  Hembra preparando el alimento para sus larvas. A) hembra madre; L) larvas. Foto, Ma. Luisa Castillo

Fig 4.  Nido de Nicrophorus mexicanus cuidado por la hembra, el macho haciendo guardia en el exterior. H) hembra; L) larva; M) macho. Foto, Jorge Nocedal.

 

 

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