Umbrales de extinción en bosques tropicales

Laura L. Saldívar-Burrola, Carmen Galán-Acedo y Fabricio Villalobos

Artículo publicado en el Portal Comunicación Veracruzana el día 06 de octubre 2021

La destrucción de los bosques tropicales por actividades humanas como la agricultura y ganadería es el principal motivo de la pérdida masiva de especies a nivel global. Sin embargo, esta pérdida no siempre es gradual, ya que puede haber una cantidad mínima de bosque o umbral por debajo del cual una especie pierde individuos drásticamente y se extingue (umbral de extinción). Aquí veremos qué son los umbrales de extinción, por qué se dan, su importancia y qué podemos hacer para evitar la pérdida masiva de especies.

Debido a la importancia de los bosques tropicales y sus especies, así como los beneficios que nos ofrecen, es necesario conocer la cantidad de bosque mínima que debemos conservar, identificando la existencia y valor de los umbrales de extinción, para poder evitar la pérdida masiva de especies y buscar alternativas en la manera que los humanos obtenemos recursos agropecuarios.

Palabras clave: pérdida de bosque, extinción, especies vulnerables

En las últimas décadas, el crecimiento acelerado de la población mundial ha aumentado la demanda de recursos agrícolas y ganaderos. Esta situación ha provocado la tala desproporcionada de los bosques donde, en lugar de contar con bosques tropicales extensos y continuos, tenemos algunas porciones de bosque rodeadas de áreas de uso humano, como pastizales, campos agrícolas o ciudades (Figura 1). De hecho, desde 1960 se han destruido más de la mitad de los bosques tropicales del mundo para poder satisfacer nuestras necesidades. En particular, se calcula que cada día desaparecen 32,200 hectáreas de bosque tropical en el mund

¿Qué son los umbrales de extinción?

La tala masiva de los bosques tropicales es la principal amenaza para la supervivencia de las especies que viven en ellos (Figura 2). Debido a que la pérdida de estos bosques lleva a la disminución de alimento para las especies, esta situación puede llevar a su vez a la pérdida de individuos y especies de animales tropicales. Estos efectos negativos pueden darse de manera gradual o paulatina a la pérdida de bosque, o bien, pueden suceder de forma drástica y repentina. A esto último se le llama umbral de extinción. Un umbral de extinción es la cantidad de hábitat mínima para que una población persista. Por debajo de esta cantidad, el hábitat o bosque ya no es suficiente para que las especies puedan satisfacer sus necesidades, llevando de manera drástica a la muerte de individuos y pérdida de especies. 

¿Por qué se dan los umbrales de extinción?

La mayoría de los estudios hasta ahora han encontrado que los umbrales de extinción se dan cuando queda alrededor del 30% de bosque. Es decir, por debajo de esta cantidad de bosque, las especies se pierden drásticamente. Pero, ¿por qué se da esta situación? Por un lado, mientras más se tala un bosque, las porciones de bosque que quedan cada vez son más pequeñas y pueden tener poca calidad, no siendo suficientes para proporcionar los alimentos necesarios para las especies. Además, esto puede provocar que se acumulen muchos individuos en un espacio pequeño y tengan que competir por los alimentos que quedan, o aumente la transmisión de enfermedades y parásitos entre ellos. Por otro lado, con el aumento de la tala, las porciones de bosque cada vez se encuentran más aisladas, haciendo más difícil que las especies usen otras porciones de bosque en el mismo paisaje para abastecer sus necesidades. Sumado a esto, los individuos pueden verse obligados a moverse a otras porciones de bosque alejadas, ya sea para buscar pareja, alimento o refugio, lo que los expone a posibles depredadores o cazadores furtivos. Esta situación puede poner en grave riesgo de mortalidad a los individuos que lo intentan.

Es importante mencionar que no todas las especies responden del mismo modo a la pérdida del bosque, algunas son más vulnerables que otras. Al parecer, son más vulnerables aquellas especies que recorren largas distancias, dado que suelen moverse en grupos con más individuos y tienen dietas específicas, como fruta o ciertas presas. Por ejemplo, si una porción de bosque conservado es pequeña, las especies que requieren más espacio y más recursos (por ejemplo, los jabalíes que viven en grupo) no podrán mantenerse ahí por mucho tiempo. También parecen más vulnerables los animales que dependen más fuertemente del bosque como los que sólo se desplazan por los árboles o que sólo se alimentan de frutas, como muchos primates (Figura 3). Además, parece que son más vulnerables aquellas especies que tienen periodos de gestación largos o las que tienen pocas crías a lo largo de su vida. Por mencionar algunas especies tropicales en las que se han detectado umbrales de extinción, se encuentran el perezoso de crin en Brasil (Bradypus torquatus), especies de árboles nativos en México (Vatairea lundellii y Ceiba penthandra), especies de aves (de la familia Dicruridae) en África, y especies de escarabajos del estiércol (de la familia Scarabaeidae) en Brasil.

¿Qué podemos hacer para evitar que existan umbrales de extinción en especies tropicales?

Para conservar los bosques tropicales y reducir la pérdida masiva de especies se ha propuesto que necesitamos preservar como mínimo el 40% de bosque tropical en cada región, dado que como comentábamos, la mayoría de los umbrales de extinción encontrados se dan cuando se pierde cerca del 30% del bosque. Además, sería importante intentar que los espacios entre porciones de bosque conservado sean más amigables para el paso de los animales. Por ejemplo, sería muy útil dejar líneas de árboles como “cercas vivas” o permitir que haya ríos y arroyos con suficiente arbolado (Figura 4). Otra acción para reducir la posibilidad de umbrales de extinción es promover actividades agrícolas amigables con los animales tropicales, por ejemplo, combinar los campos ganaderos con especies de árboles nativas. Por último, es importante continuar haciendo investigaciones para saber si existen umbrales de extinción en los diversos grupos plantas y animales que viven en los bosques tropicales.

 

 

Pies de figura

  • 1: Imagen obtenida de https://www.worldwildlife.org
  • 2 y 4: Imágenes obtenidas de https://www.mongabay.com
  • 3: Imagen con licencia de Creative commons share alike (CC BY-SA 2.0).

 

 

 

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